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27 septiembre 2021

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Científicos descifran por fin el secreto del mecanismo de Anticitera, el ‘ordenador’ más antiguo de la historia

Se usó hace 2.000 años para predecir las posiciones del Sol, la Luna y los planetas, así como los eclipses lunares y solares.

Investigadores del UCL (University College London) han resuelto una pieza importante del rompecabezas que forma la calculadora astronómica griega antigua conocida como el mecanismo de Anticitera.

Conocido por muchos como la primera computadora analógica del mundo, el mecanismo de Anticitera es la pieza de ingeniería más compleja que ha sobrevivido del mundo antiguo. El dispositivo de 2.000 años se utilizó para predecir las posiciones del Sol, la Luna y los planetas, así como los eclipses lunares y solares.

Publicado en Scientific Reports, el estudio de UCL revela una nueva visualización del antiguo orden griego del Universo (Cosmos), dentro de un complejo sistema de engranajes en la parte frontal del Mecanismo.

El autor principal, el profesor de Ingeniría Mecánica Tony Freeth explicó en un comunicado: “El nuestro es el primer modelo que se ajusta a todas las pruebas físicas y coincide con las descripciones de las inscripciones científicas grabadas en el mecanismo mismo. El Sol, la Luna y los planetas se muestran en un impresionante tour de force de brillantez griega antigua”.

Descubierto en 1901

El mecanismo de Anticitera ha generado tanto fascinación como una intensa controversia desde su descubrimiento en un naufragio de la era romana en 1901 por buzos de esponjas griegos cerca de la pequeña isla mediterránea de Anticitera.

La calculadora astronómica es un dispositivo de bronce que consiste en una combinación compleja de 30 engranajes de bronce supervivientes que se utilizan para predecir eventos astronómicos, incluidos eclipses, fases de la luna, posiciones de los planetas e incluso fechas de los Juegos Olímpicos dela Antigüedad.

Si bien se ha logrado un gran progreso durante el último siglo para comprender cómo funcionaba, los estudios de 2005 que utilizaron rayos X 3D e imágenes de superficie permitieron a los investigadores mostrar cómo el Mecanismo predijo eclipses y calculó el movimiento variable de la Luna.

Sin embargo, hasta ahora, una comprensión completa del sistema de engranajes en la parte frontal del dispositivo ha eludido los mejores esfuerzos de los investigadores. Solo alrededor de un tercio del Mecanismo ha sobrevivido y está dividido en 82 fragmentos, lo que crea un desafío abrumador.

El fragmento superviviente más grande, conocido como Fragmento A, muestra características de cojinetes, pilares y un bloque. Otro, conocido como Fragmento D, presenta un disco inexplicable, un engranaje de 63 dientes y una placa.

Investigaciones anteriores habían utilizado datos de rayos X de 2005 para revelar miles de caracteres de texto ocultos dentro de los fragmentos, sin leer durante casi 2.000 años. Las inscripciones en la contraportada incluyen una descripción de la pantalla del cosmos, con los planetas moviéndose en anillos e indicados por cuentas de marcador. Fue esta exhibición la que el equipo trabajó para reconstruir.

Dos números críticos en los rayos X de la portada, de 462 años y 442 años, representan con precisión los ciclos de Venus y Saturno, respectivamente. Cuando se observan desde la Tierra, los ciclos de los planetas a veces invierten sus movimientos contra las estrellas. Los expertos deben rastrear estos ciclos variables durante largos períodos de tiempo para predecir sus posiciones.

“La astronomía clásica del primer milenio antes de Cristo se originó en Babilonia, pero nada en esta astronomía sugirió cómo los antiguos griegos encontraron el ciclo altamente preciso de 462 años para Venus y el ciclo de 442 años para Saturno”, explicó el candidato a doctorado y miembro del equipo Aris Dacanalis.

Utilizando un método matemático griego antiguo descrito por el filósofo Parménides, el equipo de la UCL no solo explicó cómo se derivaron los ciclos de Venus y Saturno, sino que también logró recuperar los ciclos de todos los demás planetas, donde faltaba la evidencia.

El candidato a doctorado y miembro del equipo David Higgon explicó: “Después de una lucha considerable, logramos hacer coincidir la evidencia en los Fragmentos A y D con un mecanismo para Venus, que modela exactamente su relación de período planetario de 462 años, con el engranaje de 63 dientes jugando un rol crucial.”

El profesor Freeth agregó: “El equipo luego creó mecanismos innovadores para todos los planetas que calcularían los nuevos ciclos astronómicos avanzados y minimizarían el número de engranajes en todo el sistema, de modo que encajarían en los espacios reducidos disponibles”.

“Este es un avance teórico clave sobre cómo se construyó el Cosmos en el mecanismo”, agregó el coautor Adam Wocjk. “Ahora debemos demostrar su viabilidad haciéndolo con técnicas antiguas. Un desafío particular será el sistema de tubos anidados que transportaban las salidas astronómicas”.

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